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Hugo Gaston es el francés más joven en el Top 200 del FedEx ATP Rankings.

Diez Figuras A Seguir En 2021: ATP Challenger Tour

Raquetas emergentes a las que prestar atención esta temporada

Dentro de lo impredecible y sorprendente que fue la temporada 2020, hay algo que nos dejó cautivados en el ATP Challenger Tour. Un buen grupo de caras nuevas entró en escena, desafiando a las estrellas consolidadas y presentándose a sí mismos con aplomo.

El contingente #NextGenATP tomó fuerza gracias a Carlos Alcaraz, Lorenzo Musetti y Sebastian Korda, quienes levantaron su primer título Challenger y expectación a nivel mundial tanto en Grand Slam como en el ATP Tour. Con figuras como Aslan Karatsev y Jurij Rodionov ganando terreno en el FedEx ATP Rankings, la temporada multitud de irrupciones inesperadas y emocionantes en el circuito Challenger.

¿A qué figuras deberías seguir la pista en 2021? Repasamos los jugadores que podrían seguir sus pasos en el ATP Challenger Tour esta temporada.

Francisco Cerundolo [No. 139]
El chico al que llaman 'Fran' fue uno de los jugadores más destacados en la temporada 2020 y nada parece frenar esa inercia en el nuevo curso. Si no estuviste atento puede que te perdieras el rápido ascenso del argentino entre octubre y noviembre. Pero una cosa queda clara: simplemente estaba empezando.

Con una ambición enorme, Cerundolo se prepara para consolidar su nombre en el mundo del tenis. En los meses finales de 2020 mandó un mensaje claro el circuito, ganando 20 de sus últimos 23 partidos y levantando tres trofeos - igualando la mejor marca del ATP Challenger Tour. Su buen cierre de temporada le permitió escalar más de 100 posiciones hasta ocupar su mejor plaza en el No. 139 del FedEx ATP Rankings, convirtiéndose en el argentino más joven en el Top 200.

Por si no fuera suficiente, su éxito en cancha llega en paralelo a su esfuerzo en los estudios. Cerundolo se encuentra cursando administración, asistiendo a clases en línea de economía y finanzas mientras compite en el circuito.

Marc-Andrea Huesler [No. 148]
Otra de las figuras emergentes en 2020, Huesler construyó con discreción una increíble nómina de títulos y victorias de renombre. Como único jugador que levantó títulos Challenger en diferentes superficies la pasada temporada, el suizo fue uno de los tenistas más dominantes del mundo tras la reanudación del circuito en agosto.

Huesler no solo triunfó sobre la arcilla de Sibiu o en las veloces pistas de carpeta de Ismaning, en torneos consecutivos para mayor mérito, sino que también entró en el ATP Tour con determinación. El suizo escaló hasta las semifinales del ATP 250 de Kitzbühel, sumando cinco triunfos consecutivos procedente de la fase previa e incluyendo su primer triunfo Top 20 ante Fabio Fognini. Tras comenzar la temporada 2020 fuera de competición por una lesión de pie, Huesler espera mantenerse sano y escribir momentos brillantes en 2021. Ascendió 132 posiciones hasta su mejor puesto en el No. 148 del FedEx ATP Rankings. 

Botic Van de Zandschulp [No. 156]
Un año atrás incluímos a Tallo Griekspoor en esta lista. Ahora llega el momento de otra figura emergente holandesa. Situados en el No. 155 y en el No. 156 respectivamente, Griekspoor y Van de Zandschulp buscan llevar el tenis holandés a otra dimensión en 2021.

Aunque su nombre sea complicado de pronunciar, su juego es reconocible para sus rivales. Armado con un enorme servicio y una derecha demoledora, Van de Zandschulp posee un juego imponente que le ha permitido ascender en el FedEx ATP Rankings durante la última temporada. Escaló más de 50 posiciones en 2020, llegando a ocupar el mejor puesto de su carrera como No. 152 tras pisar dos finales Challenger en Koblenz e Ismaning. 

Hace apenas una semana, el holandés sumó triunfos ante Lorenzo Musetti, Joao Menezes y Mathias Bourgue para reservar su plaza en el Abierto de Australia. Será su primera presencia en un cuadro final de Grand Slam. Junto a Griekspoor forma una pareja holandesa a seguir de cerca en 2021.

Hugo Gaston [No. 161]
Fue una de las grandes sorpresas en Roland Garros de los últimos tiempos. Un joven Gaston, de 20 años, sorprendió al mundo con una épica victoria a cinco mangas sobre el antiguo campeón Stan Wawrinka. Las escenas vividas en la Suzanne-Lenglen siguen siendo de las más recordadas de la edición de 2020. Fuera del Top 200 y sin haber alcanzado nunca una final Challenger, el francés dibujó un torneo de ensueño hasta pisar los octavos de final.

Ahora, situado en el No. 161 del FedEx ATP Rankings, es momento de que Gaston muestre ese mismo desparpajo en el ATP Challenger Tour. El jugador de Toulouse mostró madurez y convicción no solo para batir a Wawrinka sino para exigir cinco mangas al No. 3 mundial Dominic Thiem en la siguiente ronda. Habiendo alcanzado apenas una semifinal en el circuito Challenger - hace casi un año en Bérgamo - Gastón espera emplear esa magia parisina con mayor fuerza si cabe en 2021. 

Brandon Nakashima [No. 170]
Nakashima es el único jugador que repite en esta lista desde 2020. Un año atrás, el #NextGenATP estadounidense se encontraba fuera del Top 350. Desde entonces ha reducido casi a la mitad su FedEx ATP Rankings, ascendiendo del No. 364 al No. 166 en noviembre. A sus 19 años ha desarrollado notablemente su juego, demostrando tener un tenis completo y una gran fortaleza mental.

Nacido al sur de California, Nakashima se convirtió en el campeón estadounidense más joven desde Frances Tiafoe en 2017 al coronar su primer título en Orlando. Con 19 años, no cedió un set en toda la semana en el USTA National Campus. Nakashima también tuvo éxito en su debut de Grand Slam en el US Open (v. a Lorenzi) y alcanzó los cuartos de final en su debut ATP Tour a principios de la temporada en Delray Beach. 

Uno de los cuatro jugadores menores de 20 años en el Top 200, junto a Carlos Alcaraz, Lorenzo Musetti y Jannik Sinner, Nakashima se une a una intensa batalla para clasificar a las Next Gen ATP Finals en 2021.

Aleksandar Vukic [No. 195]
y antiguos compañeros del tenis universitario como J.J. Wolf [No. 127], Maxime Cressy [No. 168] y Arthur Rinderknech [No. 178]

Para muchos, asistir a la universidad en EE.UU. y competir en los rankings universitarios es el camino ideal hacia el profesionalismo. A menudo, los jugadores junior no están preparados para dar el salto al nivel profesional y pueden beneficiarse de la estructura y la formación proporcionada por una institución de élite.

Parece que cada año una figura del tenis universitario tiene éxito en el ATP Challenger Tour. Recientemente, nombres como Cameron Norrie (TCU), Dominik Koepfer (Tulane) y Marcos Giron (UCLA), y en 2020 un buen puñado de tenistas dieron el paso. Wolf (Ohio State), Cressy (UCLA) y Rinderknech (Texas A&M) levantaron trofeos, acercándose al Top 100 tras temporadas de irrupción. Además, Vukic (Illinois) alcanzó su primera final en Monterrey.

Además, Wolf y Cressi ganaron sus primeros partidos de Grand Slam en el US Open 2020, cayendo posteriormente ante Daniil Medvedev y Stefanos Tsitsipas respectivamente. El escenario no pudo ser más idóneo para los estadounidense. Ambos tienen historias personales estupendas: hasta 26 familiares de Wolf compitieron en disciplinas a nivel universitario o profesional, mientras que el parisino de origen Cressy se mudó a EE.UU. en su adolescencia. Por su parte Rinderknech terminó en el Top 5 de victorias Challenger en 2020, con un balance de 22-12.

Para Vukic, embarcarse en un viaje desde Australia a la Universidad de Illinois era como pasar de un mundo a otro. 'Vuki' procede de Sídney (Australia) pero tiene herencia del este de Europa corriendo por sus venas. Sus padres, quienes le introdujeron en el deporte a los cinco años, son de Montenegro (padre) y bosnia (madre). 

Aleksandar obtuvo un graduado en finanzas en 2018 y ha competido en el ATP Challenger Tour desde entonces. En marzo todos sus esfuerzos dieron fruto. La semana previa al cierre por COVID-19, Vukic alcanzó su primera final Challenger en las pistas duras de Monterrey (p. ante Mannarino). Logró la mayor victoria de su joven carrera al sorprender al No. 56 mundial Feliciano López en la segunda ronda. Vukic clasificaría posteriormente para Roland Garros, firmando su debut en Grand Slam tras levantar dos pelotas de partido y remontar un set y una rotura ante Alcaraz. El australiano demostró una gran compostura sacando su billete para el cuadro principal.

Ahora, cerca de su mejor posición en el No. 190 del FedEx ATP Rankings, Vukic espera mantener el impuso de su temporada 2020 al nuevo curso. Sus esfuerzos ya tuvieron recompensa con una invitación al cuadro principal del Abierto de Australia.

Tomas Machac [No. 197]
Machac era uno de los secretos mejor guardados del ATP Challenger Tour en 2020. Es un #NextGenATP conocido por pocos, pero eso no durará mucho. En febrero, justo antes del cierre por COVID-19, Tomas ganó su primer título Challenger en las canchas cubiertas de Koblenz (Alemania). Ha demostrado que su juego se adapta bien a todas las superficies, abriéndose paso en la fase previa de Roland Garros antes de competir al cabeza de serie No. 27 Taylor Fritz durante cinco mangas.

Con 19 años, su victoria en Koblenz fue la primera vez que un checo adolescente levantaba un trofeo desde Jiri Vesely en 2013. Habiendo comenzado la temporada fuera del Top 350, Machac ascendería hasta cerrar el año en el Top 200, alcanzando además la final de Bratislava. parece que 2021 trae incluso mejores noticias para el checo tras superar a tres rivales en la fase previa del Abierto de Australia en Doha. No llegó a ceder un solo turno de saque.

Felipe Meligeni [No. 230]
Miramos fuera del Top 200 para encontrar los últimos tres nombres. Son tres jugadores que han dado pequeños pasos en 2020 y tienen el potencial para causar impresión en la nueva temporada.

Exactamente 27 años después de que su tío Fernando Meligeni ganara su primer título Challenger en Sao Paulo, Felipe levantó su primer trofeo en la misma ciudad. El brasileño, de 22 años, entregó apenas un set en toda la semana en el Clube Hipico Amaro en noviembre, ascendiendo hasta la mejor posición de su carrera en el No. 230.

Su tío fue un antiguo No. 25 mundial y semifinales de Roland Garros en 1999. Durante su carrera, Fernando firmó más de 200 victorias, incluyendo triunfos ante antiguos No. 1 como Pete Sampras, Yevgeny Kafelnikov, Patrick Rafter, Carlos Moya y Andy Roddick. Ahora, 27 años después, el sobrino del brasileño construye su propio camino. Comenzó la temporada 2021 con su mayor victoria en pista dura, superando al antiguo No. 24 mundial Martin Klizan en la fase previa del Abierto de Australia.

Kacper Zuk [No. 267]
El futuro del tenis polaco ha llegado. Su nombre es Kacper Zuk. A sus 22 años firmó una de las grandes sorpresas de 2020, sorprendiendo al entonces No. 61 mundial y primer cabeza de serie Vasek Pospisil sobre las canchas cubiertas de Calgary (Canadá). Apenas un mes después de sorprender a otra figura Top 100, Dennis Novak, en la ATP Cup, Zuk lograría cuatro victorias en cinco días para pisar su primera semifinal Challenger.

Ese éxito llevó al polaco a dominar el circuito ITF en la reanudación del circuito profesional de tenis en agosto. Lograría tres títulos, firmando un balance de 15-0, camino de su irrupción en el Top 300 del FedEx ATP Rankings por primera vez. Con una personalidad afable fuera de la pista, Zuk es un competidor fiero dentro de ella. Puede que no tenga la estatura de otros jugadores, pero el polaco tiene un poderío enorme desde la línea de fondo. Habiendo escalado hasta el No. 259 en noviembre, está preparado para seguir subiendo camino del Top 200 y más allá en 2021.

Duje Ajdukovic [No. 321]
En octubre, una nueva era del tenis croata comenzó en la ciudad costera de Split. La edición inaugural del Split Open contó con la presencia del local Ajdukovic entre sus semifinalistas. Con 19 años, firmó un impresionante debut Challenger en su ciudad de origen sorprendiendo a antiguas figuras Top 10 como Martin Klizan y Jozek Kovalik. Cedió apenas 10 juegos en esos dos partidos.

Nacido y criado en Split, cerca del Firule Tennis Club donde se celebra el torneo, Ajdukovic sigue los pasos de antiguas figuras Top 10 como Goran Ivanisevic, Mario Ancic, Nikola Pilic o el No. 1 de dobles Mate Pavic como croatas que han desarrollado su juego en ese recinto. Ahora, la figura #NextGenATP emergente afronta su segunda temporada en el ATP Challenger Tour. Duje alcanzó su segunda semifinal Challenger en Maia (Portugal), para finalizar su temporada 2020. El No. 321 mundial buscará irrumpir en el Top 300 en el inicio de la temporada 2021.  

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