© Alastair Grant-Pool/Getty Images

John Isner y Nicolas Mahut posan con el marcador después de su épico partido de Wimbledon 2010.

Confesiones De Vestuario: Lo Que No Se Conoce Del Isner-Mahut

Los expertos revelan lo que no se vio cuando el estadounidense superó su límite físico en una maratón de 11 horas con Mahut

Cuando Craig Boynton entró en el vestuario de los cabezas de serie de Wimbledon el 23 de junio de 2010, John Isner, estaba más que agotado.

"Durante un breve período de tiempo, uno o dos minutos, estuvo hablando y no tuvo sentido. Era un galimatías. Estaba muy agotado”, dijo Boynton. "Entonces me di cuenta de todo lo que luchó John y cuánto dolor fue capaz de soportar, y cómo pasó mucho más allá de cualquier límite que alguna vez hubiese pasado”.

El partido de Wimbledon en la primera ronda de Isner contra Nicolas Mahut aún no había terminado. Habían jugado durante 10 horas en dos días, borrando el récord anterior del partido más largo de la historia del tenis, y de alguna manera, ambos tenistas tuvieron que reunir la energía que les quedaba para regresar a la Pista 18 al día siguiente.

“Entré por la puerta y Andy Roddick fue muy amable. Él me dijo: ‘CB, ¿qué necesitas? ¿Necesitas a Dougie Spreen para esta noche? ¿Necesitas al fisio? ¿Qué necesitas? ¿Qué necesitas?”, dijo Boynton. "En ese momento no lo sabía. Él dijo: "¡Necesitas comida!”.

Roddick estaba familiarizado con los partidos largos en Wimbledon, perdiendo un maratón en la final del año anterior 16-14 en el quinto set contra Roger Federer. El ex No. 1 del mundo había ganado su partido de segunda ronda en la Pista Central por la mañana, pero en este momento estaba preocupado por ayudar a Isner y su equipo. Roddick les envió de "10 a 12 bolsas" de pollo a la parmesana, pizza, pasta y mucho más desde San Lorenzo, un restaurante italiano a una milla de distancia.

Isner necesitaba todo el combustible que pudiera obtener. Pero aunque su épico partido contra Mahut fue una batalla física de tres días, fue incluso más una guerra de voluntades, en la que ninguno de los jugadores cedió ni un centímetro.

“Fue solo uno de esos partidos locos”, dijo Boynton. “Ambos tenistas estaban encerrados, ambos fueron implacables y ambos estaban decididos a no rendirse”.

* * * * *
Cuando Boynton se enteró de que Isner se enfrentaría a Mahut, un francés agresivo que atacaba la red, no se emocionó. Mahut había llegado a la final del Fever-Tree Championships de 2007, perdiendo por poco contra Roddick. Mahut ganó a Isner en sets seguidos en ese mismo torneo del año próximo.

"Sabía que Nico era muy peligroso", dijo Boynton. “No era un jugador clasificado de la fase previa para mí. Estaba en una lista bastante pequeña de algunos de los mejores jugadores de hierba”.

Boynton examinó a Roddick para ver si el ex No. 1 del mundo tenía alguna idea sobre el juego del francés. Isner es un jugador que podría controlar su destino con su saque y su poderosa derecha, pero una visión extra nunca está de más.

"El resumen fue que hay que estar atento a su mano. Si puedes poner la pelota cortada sobre su volea de derecha, no diría que es un punto débil, pero definitivamente no es tan fuerte como su volea de revés", recordó Boynton. “Tenía un poco de fama de ponerse rígido. Me equivoqué en eso. No podría haber estado más equivocado”.

El partido comenzó inocentemente. Mahut conectó tres saques no devueltos y un golpe ganador cruzado.

Isner, cabeza de serie No. 23, rompió una vez el saque de Mahut para llevarse el primer set, y Mahut rompió al estadounidense en el primer juego de servicio del segundo set, aprovechando para igualar el partido. No habría otro break durante los siguientes dos días. Isner y Mahut se repartieron los tie-breaks en el tercer y cuarto set para forzar el quinto y decisivo.

Cuando los jugadores salieron de la pista 18 ese martes, debido a la oscuridad, empatados a dos después de dos horas y 54 minutos, todavía era un partido normal. Fue un día sin complicaciones en SW19, con Rafael Nadal y Andy Murray avanzando a la segunda ronda sin dificultad.

En su cuarta aparición en el cuadro principal de The Championships, Michael Russell obtuvo su primera victoria en el torneo ese día. Parte de su rutina posterior al partido fue dirigirse a los baños de hielo, donde vio a Isner.

"Estaba pensando que debía haber terminado su partido, así que le pregunté: “¿Cómo te fue?”. Él dijo: “No terminamos”, recordó Russell. "Charlamos un poco y finalmente dije: “Buena suerte mañana, nos vemos al día siguiente”. Efectivamente, tres días después estaba jugando el partido más largo de la historia del tenis”.

Boynton sabía que Isner necesitaba concentrarse en mantener el saque en el segundo día del partido. Finalmente, surgiría una oportunidad. Al menos eso es lo que él pensó.

El segundo día del partido duró más que cualquier otro partido en la historia. A partir de 4-5, Mahut se enfrentó a una enorme presión cada vez que sacaba. Si aguantaba, el partido continuaba. Si no lo hacía, perdería.

"Cada vez servía para permanecer en el partido", dijo Mahut. “Solo intenté ganar cada juego, ganar el punto que estaba jugando. Eso es. Una y otra vez, cada vez era lo mismo”.

Mahut salvó su primer punto de partido con 9-10 con un ace a la T, luego dos más con 32-33 con una volea de derecha y después con un gran saque. El marcador siguió adelante siguió marcando hasta que dejó de funcionar correctamente en el 47-47.

“Fue casi una experiencia extracorporal. Todo iba muy rápido, pero no iba a ninguna parte”, dijo Boynton. "Es realmente difícil para mí describirlo porque era casi como algo que verías en The Twilight Zone. Puedo recordarme diciendo, ‘Esto es extraño. Esto es realmente extraño”.

A medida que el partido continuó, Russell regresó al torneo para entrenar. El estadounidense contó que en el vestuario, hay una pantalla electrónica que muestra el orden de juego "como una pantalla de un bingo”.

"Recuerdo estar en el vestuario y recuerdo todos los partidos a seguir que se movían fuera de su horario”, dijo Russell. "Bajo el combate de John, aparecía un cuadrado negro, otro cuadrado negro, otro cuadrado negro… con todo el vacío de partidos que tenían que ser movidos”.

Court 18, Wimbledon

Estaba claro que esto ya no era un partido normal de primera ronda. Rodney Marshall, un preparador físico de la USTA que trabaja con Isner, estaba en Wimbledon por primera vez. La escena fue algo que nunca olvidará.

“Fue una sensación surrealista mirar hacia arriba y ver la torre de comentaristas de televisión sobre nosotros llena de gente por todas partes. Cuando comenzó el partido, solo había unas pocas personas en la pista 18 y cuando terminó había un mar de personas”, dijo Marshall. “Tuve amigos que me enviaron mensajes de texto durante el partido. Todo el mundo estaba viéndolo”.

“Estaba muy, muy preocupado por la madre de John. Puedo ver la preocupación cuando los juegos comenzaron a acumularse y viendo lo agotado que estaba John; estaba llegando al punto en el que no tenía gasolina y todavía estaba peleando”, dijo Boynton. “Eso era amor de madre. Realmente lo sentí por ella en ese momento”.

De alguna manera, cuando la oscuridad cayó sobre la hierba de Londres, Isner ganó un cuarto punto de partido con 59-58. ¿La respuesta de Mahut? Su ace No. 95. Con 59-59, el partido fue aplazado de nuevo después de siete horas y seis minutos de juego en el quinto set.

"Estamos luchando como nunca antes", dijo Mahut en una entrevista en la pista antes de irse al vestuario. Alguno tiene que ganar”.

John Isner, Nicolas Mahut

"Un recuerdo que tengo es volver al vestuario de los cabezas de serie y ver a todos los jugadores viendo el partido en la televisión, incluido Roger". Todos decían: "¿Qué es esto?", recordó Marshall. “Fue un momento surrealista. Todos se quedaron hipnotizados al pensar: "Esto es irreal. Todos estaban interesados, desde el vestuario hasta el mundo entero”.

Fue entonces cuando Roddick se involucró. El estadounidense sabía que la recuperación era vital para las posibilidades de Isner al día siguiente. “Él solo dijo: ‘Asegúrate de que John coma. Cuando se despierte a las 3 a.m., asegúrate de que coma. Solo que coma, coma, y coma", dijo Boynton. “Eso fue una gran ayuda para poner a John en funcionamiento al día siguiente. Siempre le estaré agradecido a Andy por hacer eso”.

Marshall dice que pasaron dos o tres horas en el torneo después del partido tratando de preparar a Isner para el día siguiente. Marshall hizo que amigos le preguntaran si Isner necesitaba un I.V., pero no creía que el reabastecimiento de líquidos fuera un problema. Isner pasó la mayor parte de su tiempo en los baños de hielo o en la camilla de masaje.

“Sus dedos de los pies estaban mal. Los estaban tratando e intentando hacer el mejor trabajo posible, pero él usó varios pares de zapatillas”, dijo Marshall. “Estaba sangrando. Tenía muchas ampollas”.

"Sus dedos de los pies estaban quemados", dijo Roddick el día después del partido. “Parecían fiambres. Eran asquerosos”.

El equipo de Isner salió de Wimbledon esa noche cuando se fueron los encargados del vestuario. Regresaron a su casa cerca de la 1 a.m. “Encendimos los ordenadores solo para hacer lo que hacemos, ver ESPN, ver cosas, y simplemente relajarnos del día loco", dijo Boynton. "No se podía acceder a un sitio web de deportes o incluso de noticias con este partido terminado. Pensé, ‘Ustedes son ahora estrellas de rock. ¡Estáis en todas partes!”

Russell jugó su partido de segunda ronda, cinco sets contra Fabio Fognini, en la cercana pista 17. Aunque estaba concentrado en su partido, era imposible no escuchar la conmoción mientras Isner y Mahut jugaban el tercer día de su partido en la pista 18.

"Sabíamos que ese partido era especial, así que hay una pequeña voz en el fondo de tu mente cuando escuchas una fuerte erupción:" Me pregunto si John rompió su saque, o me pregunto si lo hizo Mahut”, dijo Russell. “Sabías que se estaba haciendo historia con un partido de tres días, lo cual es una locura”.

Finalmente, después de un récord de 11 horas y cinco minutos, el partido llegó a su fin. Isner restó una pelota baja, y Mahut la cortó, dándole tiempo a Isner para poner sus pies en la posición perfecta. Isner se tomó su tiempo, obligando a Mahut a adivinar el lugar al que tiraría, y el estadounidense lanzó un revés pasante para ganar. Isner se dejó caer de espaldas como celebración antes de levantarse para abrazar a Mahut en la red.

Isner ganó el partido más largo de la historia a las 4:47 p.m. del 24 de junio, tras 67 minutos de juego ese día. El estadounidense venció 6-4, 3-6, 6-7 (7), 7-6 (3), 70-68. El torneo celebró una ceremonia en la pista después del partido.

“[Estoy] un poco cansado”, dijo Isner frente a la grada. "Pero cuando sales y juegas un partido como este en una atmósfera como esta, no te sientes cansado”.

Isner, Mahut

“Entré al vestuario. John y yo tenemos una relación bastante buena, así que le toqué el hombro y le dije: ‘Hola, buen trabajo. Pero Dios mío, tenemos que trabajar en tu celebración. Esa fue la peor celebración posible", bromeó Boynton para ponerle ligereza al momento. “Hablamos en serio, pero también fuimos reales el uno con el otro”.

Pocos recuerdan que Mahut regresó a la misma pista más tarde para jugar un partido de dobles con su compatriota Arnaud Clement contra los británicos Colin Fleming y Ken Skupski. Skupski recuerda haber visto una luz brillando sobre la pista: Isner estaba haciendo una entrevista televisiva.

"Sentí que debía haber sido difícil de ver para Nico", dijo Skupksi. "John tampoco estaba callado”.

Solo jugaron un set, y Mahut tuvo que regresar a la pista 18 por cuarto día, perdiendo ese partido de dobles en cuatro sets, independientemente de lo físicamente cansado que estuviera.

"Teniendo en cuenta eso y su estrés mental, su habilidad para regresar y jugar lo que parecía ser normal [tenis] fue extremadamente impresionante", dijo Skupski. "Una vez que pierdes un partido así, no quieres volver a la pista, especialmente si pierdes una historia tan épica”.

Isner se despertó a la mañana siguiente y le dolía todo. El peor dolor vino de una torcedura en su cuello que no le permitió entrenar su saque. Su calentamiento para el partido estaba en la camilla de masajes. Thiemo de Bakker ganó a Isner en 74 minutos.

"No puedes recuperarte de eso", dijo Marshall. "No importa lo en forma que estés”.

* * * * *

No había trofeo en juego en este encuentro legendario. En realidad, Isner y Mahut jugaron por el derecho a avanzar a la segunda ronda. Pero no se trató de los 216 aces combinados que dispararon o los 168 juegos de servicio consecutivos que ganaron. Estaban demostrando que era posible hacer algo que nunca se había hecho y que nunca se volverá a hacer.

Innumerables personas en todo el mundo estaban en el borde de sus asientos. Por mucho que quisieran saber quién ganaría, realmente querían saber hasta qué punto Isner y Mahut podrían superar los límites.

"No estabas alentando a nadie a perder, estabas alentando al tenis solo por tener un partido tan increíble", dijo Russell. "Mucha gente hablaba de nuestro deporte y no estaba interesada en el tenis antes. Pensé que eso era subir un gran peldaño para el tenis”.

Isner y Mahut siempre serán recordados por esos tres días inolvidables en la pista 18. Pero ambos disfrutaron de mucho éxito fuera del clásico. Isner ganó 15 títulos ATP Tour y finalizó dentro del Top 20 a final de año durante cada uno de los 10 últimos años. Mahut alcanzó el número uno del mundo en dobles y ganó los cuatro Grand Slams en dobles.

Isner ha dicho que antes del partido, el alcance de sus interacciones se reducía a un sutil movimiento de cabeza en el pasillo. Ahora son amigos cercanos.

"Obviamente nos respetamos mucho después de jugar ese partido", dijo Isner. "Estoy seguro de que dentro de un tiempo nos sentaremos y nos reiremos de eso”.