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Steve Johnson tenía el sueño de levantar un título en Estados Unidos. Compartía el mismo sueño con su papá.

En Primera Persona: Steve Johnson Recuerda A Su Padre

El tenista norteamericano relata uno de los capítulos más duros de su vida: el fallecimiento de su papá, quien le enseñó a jugar tenis. "No importa dónde estoy jugando ni a qué hora del día, sé que papá está allí apoyándome", asegura.

Nota del editor: ATPTour.com está publicando entrevistas para acercar a los fans a sus jugadores favoritos. Esta historia fue publicada originalmente el 11 de mayo de 2018.

Mis manos estaban sobre mis rodillas mientras estaba inclinado detrás de la línea de base. Después de conservar mi título en Houston el mes pasado, estaba ahogando las lágrimas.

Miré hacia el cielo y apreté mi puño mientras caminaba hacia la red para abrazar a mi oponente, Tennys Sandgren, un finalista primerizo que quería ganar su primer título del ATP World Tour. Cuando puse mi cabeza sobre su pecho, Tennys dijo algo que nunca olvidaré.

“Sé que nuestros papás están mirando entre la multitud”.

Johnson
Aaron M. Sprecher/US Clay
Estaba haciendo mi mejor esfuerzo por contenerme. Pero cuando Tennys, que perdió a su padre hace varios años, dijo eso, no aguanté más.

Hace un año, solo 25 días después de ganar mi primer título en casa en Houston, mi padre, Steve Johnson Sr., falleció mientras dormía.

Acababa de cumplir un sueño que compartía conmigo: ganar un trofeo en los Estados Unidos. Pero ese fue el último partido que me vio jugar. De repente, papá se había ido.

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Recuerdo vívidamente cuando mamá llamó ese jueves.

Me registré en mi vuelo a Roma en el Aeropuerto Internacional de Los Ángeles y acababa de dejar mis maletas. Eran las 6:30 de la mañana cuando sonó mi teléfono. Mamá es madrugadora, así que no era completamente extraordinario que ella llamara. Pensé que probablemente solo quería decirme que tuviera un vuelo seguro.

Apenas estaba a 10 pies del mostrador de United Airlines, caminando hacia la seguridad cuando ella me dio las noticias más devastadoras de mi vida. Solo pude decirle algo.

“Ya voy a casa”.

Colgué el teléfono y abordé a un taxi de regreso a mi casa. Llamé a mi agente desde que me registraron las maletas, y él me dijo que no me preocupara por nada, solo que fuera con la familia. Mi entonces prometida (Kendall Bateman, con quien me casé el 21 de abril de este año) y yo, subimos a nuestro automóvil y manejé a Orange, California, donde vivían mis padres. La radio estaba apagada. Nos sentamos en silencio. Mis ojos estaban muy abiertos en estado de shock.

Cuando pasamos por la esquina del bloque de mis padres, vi un coche de policía, un médico y algunos autos de familiares. Aún veo esos autos fuera de la casa a veces cuando hago ese giro. Entonces veo que me voy a quedar sin aliento, pensando que voy a entrar y ver a papá sentado en el sofá viendo la televisión. Ese fue el peor viaje a casa de mi vida.

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Desde entonces todo ha sido extremadamente difícil. Pero mis padres me criaron para ser un competidor y hacer las cosas de la manera correcta. Papá no hubiera querido que me diera por vencido, así que regresé a la cancha, a pesar de que ha sido una lucha.

Ha habido momentos en los que no he recogido una raqueta por días y luego he ido a la cancha y he sido miserable. Me entró el pánico. Hubo momentos en que mi ansiedad se descontrolaba. Algunas semanas es más fácil y no puedo explicar por qué. Pero aún disfruto jugando al tenis y creo que es una buena manera de honrarlo.

Papá fue mi primer entrenador, después de todo. Recuerdo pasar largos días de verano con él en las pistas con todos los grupos de damas que enseñaba por la mañana y con todos los niños mayores por la tarde. Yo era el niño de cinco o seis años que era derrotado por niños de 12 años. Probablemente no disfruté la parte perdedora, pero me encantó estar con papá.

Él no solo me ayudó. Entrenó a cientos, si no a miles, de niños, adultos, equipos de escuelas secundarias, de todo. Recuerdo que cuando era pequeño, incluso dejaba que una adolescente a la que entrenaba se quedara con nosotros durante el verano. Él siempre la había entrenado, pero su familia se mudó un poco lejos. Así que, como siempre hizo, papá lo hizo funcionar, y ella no solo fue a jugar a Nebraska, sino que sigue siendo una buena amiga de la familia.

No hay otra manera de decirlo: a mi padre le encantaba todo sobre el tenis y hacía cualquier cosa para ayudar a otros a lograr sus objetivos.

Es por eso que he encontrado este proceso de curación tan difícil. Compartimos una pasión por el deporte.

Recuerdo que papá me llevó a ver a Andre Agassi jugar en Holanda en la Copa Davis en Newport Beach cuando yo tenía siete años. Fuimos en un viaje al US Open cuando era joven, también. Cuando era niño, estaba en el paraíso del tenis corriendo de cancha en cancha, queriendo ver todo. Papá y un amigo cercano de la familia, Rance Brown, me dijeron que algún día querría jugar en esas canchas.

Steve Johnson, Steve Johnson Sr.
Steve Johnson
Cuando me convertí en profesional, papá estaba allí, como siempre. Llegó a verme jugar en esas mismas canchas de Flushing Meadows. Estaba allí cuando jugué con Roger Federer en Wimbledon en el histórico Center Court. Él estaba en las gradas cuando gané mi primer título en Nottingham hace dos años.

Entonces, mientras muchos atletas que pierden a un ser querido encuentran su lugar pacífico en su campo de juego, una cancha de tenis fue el lugar donde me sentí mal.

No puedo ir simplemente a golpear unas pelotas de tenis como si todo fuera normal. El momento más corriente en un peloteo puede hacerme pensar en papá. Hay días en que puedo superarlo y algunos días solo tengo que tomar un descanso.

Tuve un momento especialmente difícil el verano pasado porque todavía estaba muy fresco. En mi mente estaba por todos lados y una vez que llegué a Wimbledon, había tanto peso en mis hombros.

Físicamente estaba en la cancha jugando contra Marin Cilic en la tercera ronda, pero emocionalmente estaba liquidado. Estaba pensando en lo que era realmente importante para mí, y mi tenis era una parte tan pequeña de eso en ese momento.

Justo cuando llegué a casa en Wimbledon, estuve dentro y fuera del hospital durante una semana. Mi cuerpo se apagó por completo. Los médicos originalmente pensaron que podría haber sido apendicitis, pero nunca lo descubrieron. En el fondo, sé que mi cuerpo simplemente no podía manejar lo que había pasado.

Incluso después de eso, ha sido difícil mirar el box de mi equipo en torneos como el US Open e Indian Wells, porque papá debería estar allí. No miro allí para que me aconsejen. Solo desearía que mi mayor fan estuviera allí.

Steve Johnson, Steve Johnson Sr.
Steve Johnson
Pero en los momentos más difíciles, he encontrado una sensación de unidad. En Houston, sé que no podría haber sido fácil para Tennys perder su primera final frente a su fantástica mamá, sus hermanos y otras personas cercanas a él. Pero sabía cómo me sentía, y estoy feliz de que haya estado allí para mí ese día.

Volviendo al año pasado en Roland Garros, conecté un tiro ganador de derecha para vencer a Borna Coric después de cuatro horas en la segunda ronda. Estaba increíblemente orgulloso de mi pelea, pero después de ese tiro me derrumbé por completo.

Cuando llegué al vestuario, mi entrenador Craig Boynton, mi fisioterapeuta Christian LoCascio y mis buenos amigos Sam Querrey y John Isner estaban allí conmigo mientras yo estaba sentado con una toalla sobre mi cabeza. Pero muchos otros tipos se acercaron a mí cuando no tenían que hacerlo y simplemente pusieron una mano sobre mi hombro. Me mostraron que si bien son mis rivales, el mundo del tenis también es una familia.

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He luchado con esto de una forma que no podría haber imaginado. Perdí tres de mis cuatro partidos en Australia a principios de año, y cuando llegué a casa, comencé a tener ataques de pánico y ansiedad. También fueron frecuentes.

No se sentían normales, pero me di cuenta de que son normales. No son algo de qué rehuir. He hablado mucho con Mardy Fish sobre el lado de la ansiedad de las cosas. También es alguien que ha pasado por eso. Y aprendí que está bien hablarlo. No es fácil de tratar de ninguna manera. Probé una actitud de macho durante meses, diciéndole a la gente que estaba bien hasta que estuve solo y que podía dejarlo ir.

Steve Johnson
Aaron M. Sprecher/US Clay
Pero espero que esto tranquilice a las personas: no hay nada de malo en abrirse. Es por eso que comencé a ver a un profesional a principios de este año (gracias a un impulso de mamá, también). No hay una respuesta correcta para superar la pérdida de un ser querido. Pero tratas de vivir la vida lo mejor que puedes. Y aunque aún tengo muchos momentos difíciles, hablar con alguien sobre esto me ayudó mucho. Estoy trabajando para volver a ser feliz y volver a disfrutar del tenis. Eso es lo que papá hubiera querido.

Como en mis días en la universidad, he ido a la parte posterior de la cancha para decir una pequeña oración antes de cada partido. Después de ganar o perder, digo otra. Eso tiene un significado más profundo ahora. Puede que papá no haya estado físicamente allí en Houston el mes pasado. Pero cuando miré hacia el cielo, supe que estaba mirando. No importa dónde estoy jugando ni a qué hora del día, sé que papá está allí apoyándome en cada paso del camino como siempre lo ha hecho.

Esperé que esto fuera más fácil, pero nunca quiero olvidar lo que papá ha hecho para que yo pueda estar en este punto.

He sido muy bendecido, puedo jugar al tenis para ganarme la vida, así que los días malos todavía son geniales.

*Adaptación: Andrew Eichenholz

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Créditos de fotos: Aaron M. Sprecher/Eurosport/Steve Johnson

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